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Description et habitat

L'açai est un palmier très commun, grand, mince, qui atteint de 15 à 25m de hauteur. L'arbre sauvage moyen a de 4 à 8 tiges bien développées (10-15 cm de diamètre) à partir d'un seul ensemble de racines. Il produit des fleurs femelles et mâles qui sont assez petites et dont la couleur varie du brun au pourpre. Le fruit comestible se développe en régimes. Le fruit est rond, 1-2 cm de diamètre, avec une grosse graine unique entourée de gaines fibreuses visqueuses et il devient pourpre foncé à maturité.

Chaque tige du palmier produit habituellement de quatre à huit régimes de fruits, chaque régime pouvant peser jusqu'à 6kg. Dans son habitat naturel, à l’ombre de la canopée, l'açai se développe lentement dans la faible luminosité, mettant souvent de 4 à 5 ans avant de produire des fruits.

On le trouve dans tout le bassin amazonien, particulièrement dans l’Etat du Para au Brésil, il est extrêmement commun dans les zones inondées, le long desrivières du nord de l'Amérique du Sud où il forme de grands bosquets. L'açai est désormais la principale source au monde de coeurs de palmier.


Utilisations traditionnelles

La principale utilisation de l'açai par les habitants de l'Amazonie est la préparation d'un jus pourpre épais et foncé obtenu par macération des fruits mûrs. Ce jus fait partie du régime alimentaire de base des personnes à faibles revenus mais il est devenu populaire dans tous les niveaux socio -économiques.

Il a une saveur de noix, métallique, avec une texture crémeuse et un aspect huileux. Il est mélangé à du sucre pour l'adoucir et bu comme une boisson ou employé pour parfumer des crèmes glacées, des boissons alcoolisées et d'autres desserts. Le jus de fruit est largement consommé pour ses qualités nutritives, cependant aucune propriété médicinale ne lui a été associée.


Utilisations actuelles et principes actifs

L'açai contient des protéines (8%), des acides gras essentiels (32%) oméga 9 et 6, des glucides (52%), du calcium, du phosphore et du fer. Il contient également un peu de soufre, de la vitamine B1, des vitamines A et E.

Il fournit de 88 à 265 calories pour 100g, selon la méthode de préparation. La couleur pourpre foncée du fruit est due aux composés polyphénoliques présents. Le principal composant chimique interessant dans l'açai est un composé appelé anthocyanine qui est un groupe de flavonoïdes et un antioxydant bien connu (OPC).

Les aliments et fruits riches en anthocyanine sont très recherchés sur le marché comme produits anti-vieillissement, luttant contre le stress oxidatif et les radicaux libres et agissant pour la prévention de certains cancers et problèmes cardiovasculaires. L'açai est le fruit le plus riches en anthocyanines testé à ce jour. Les anthocyanines ont été également étudiées en tant que nouvelles sources de colorations et colorants alimentaires naturels.

OPC infos :
Les oligo-proanthocyanidines (OPC) constituent une famille de composés flavonoïdes présents dans bon nombre de végétaux. C'est essentiellement pour leurs propriétés antioxydantes qu'on s'y intéresse. On estime que leur activité antioxydante est de 20 à 50 fois plus importante que celle des vitamines C et E. Comme son nom l'indique, un antioxydant a pour effet d'inhiber l'oxydation de diverses substances physiologiques, laquelle est à l'origine de nombreuses maladies. Les antioxydants neutralisent les radicaux libres responsables des dommages causés par l'oxydation dans l'organisme, les rendant de la sorte inoffensifs et permettant au corps de les éliminer facilement.
Comme la vitamine C est hydrosoluble et la vitamine E liposoluble, leur activité antioxydante s'exerce principalement dans un milieu aqueux pour la vitamine C ou lipidique pour la vitamine E, tandis que les OPC sont actives dans l'un et l'autre milieu.
Les OPC ont une affinité particulière avec le collagène, cette protéine qui forme l'essentiel des tissus conjonctifs de l'organisme, notamment la peau, les tendons, ligaments et cartilages, ainsi que la paroi interne des vaisseaux sanguins. Les OPC se lient au collagène et contribuent à préserver l'intégrité de la structure des tissus conjonctifs. Cela s'explique par leur activité antioxydante, mais également parce que les OPC inhibent la synthèse de certaines substances ayant pour effet de déclencher des réactions allergiques et inflammatoires.

En plus des vitamines et mineraux présents dans la plupart des fruits, les principaux composés chimiques du fruit açai incluent l'épicatéchine, l'acide p-hydroxybenzoïque, l'acide gallique, (+) -catéchine, l'acide protocatéchique, l'acide ellagique, l'acide p-coumarique, l'acide férulique, l'acide vanillique, la cyanidine, et le pelargonidin-3-glucoside.

L'açai est considéré comme le fruit amazonien le plus nutritif, fournissant des teneurs élevées en fibres, anthocyanines, acides gras essentiels et vitamine E.


Préparation :

En Amérique du Sud, le jus de fruit d'acai est librement consommé comme boisson.


Contre-indications : Aucune relevée.


Interactions médicamenteuses : Aucune relevée.
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